科学家证实太阳系边缘潜伏一木星大小天体

据美国路易斯安那大学天文学家约翰•马蒂斯(John Matese)透露,他们搜集到了足够证据证明太阳系边缘潜伏着一颗木星大小的天体,并不断向地球散发冰块和尘埃。据马蒂斯说,“我们已经积累了十年的数据。为了证明我们的假设,我们也对其他类似天体同时进行了观测。这样我们才能排除其他可能,最终确定了这颗大小类似木星的天体的存在。”

 
夜空中划过的一颗颗彗星,有很大一部分是由这颗新发现的天体从奥尔特星云牵引出来的。图为Sliding Spring彗星,来自奥尔特星云,拍摄于2010年1月


图为用对数尺测量出的太阳系布局图,包括奥尔特星云
  早在1999年,马蒂斯和他的同事丹尼尔•惠特迈尔(Daniel Whitmire)就认为,太阳有一个潜伏已久的伴星,不断从奥尔特云(Oort Cloud,是一个太阳系边缘的彗星带)中吸收冰块,扩大自己的质量。马蒂斯和惠特迈尔最近又根据1898年的观测数据分析,确定了他们最初的设想,该数 据显示:在地球上可见的彗星中有20%是由一个遥远的黑色星球传送而来的。
  而这一最新发现也解释了之前有过的相关观测结果,一个昏暗的褐矮星或红矮星每三千万年就要向地球袭来一场致命的彗星雨。后来的研究也证明,地球上曾经发生的物种灭绝和这场彗星雨毫无关联,但是很多天文学家也曾因此认为这个天体根本不存在。
  但是,马蒂斯就有了疑问,“到底是什么物质造成了我们手中现有的观测数据呢?是什么影响了彗星的轨道,让他们可以如此接近太阳,让我们看的如此 清晰呢?”它根本不是一个致命行星,而是一个体积更小,更温和的伴星,名叫提克(Tyche,希腊神话中复仇女神的好姐妹),不断向地球传送着彗星雨。
  据了解,宇宙中的冰晶不断聚集,形成了彗星星核,大量的彗星星核聚集在了奥尔特星云,直到有外界引力将它们拉往别的轨道。据马蒂斯介绍,有三种 物体可以造成如此牵引力:银河系,就可以将彗星星核拉出奥尔特星云;不经意间路过的其他恒星,也可以动摇彗星原有轨道;再或是像提克这样的伴星也可以做 到。
据悉,根据小天体中心(Minor Planet Center)的数据库,在分析了超过100个彗星运行轨道后,研究人员得出结论,太阳系中有80%来源于奥尔特星云的彗星是由银河系引力带出的,剩余 20%的彗星是由这个质量为木星1.4倍的伴星牵引出来的。马蒂斯透露,“如果该物体的质量比木星小,可能就没有足够引力将彗星牵引出来,如果该天体质量 更大一些,可能牵引出来的彗星就远不止20%的数量了。”


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